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Sunday, 31 August 2008

Catching up with the past master


Stephen King
Cell
Hodder
£7.99


I stated in an earlier post that I used to be a voracious reader of Stephen King but gave up after failing to finish the Dark Half. But after reading his excellent, On Writing I thought I'd get back and discover what he's been up to while I was away.

The book starts off with Clayton Riddell, a young comic book artist, travelling from a meeting with his publisher. He notices several people answering their mobile phone and then all hell breaks loose. One guy bites the ear off the dog he is walking, a woman slams herself against a post repeatedly, a young girl attacks her friend, people start killing each other and quite often themselves. It soon becomes apparent that everyone answering their mobile phones were somehow turned into crazed zombies.

Nothing original there then - though King's use of technology to spark off a wave of zombies is at least a slight twist on the old theme. The aftermath of the apocalyptic event will be familiar to anyone who has seen a zombie movie, as survivors join up and try to survive in this not so brave new world while they figure out just what has happened.

I've read a lot of critics saying King is a bad writer but that's bullshit. Where King excels is in the sheer brilliance of his prose and the ability to create such likeable characters. I was genuinely moved during one scene where a major character died and the scene LITERALLY tugged at the heart. Also the fact that the zombie/phone people seem to be flocking together is creepy and there are some ingenious twists that keep those pages turning.

To sum up - The Cell may owe a lot to the zombie genre (King dedicates the book to George Romero and Richard Matherson so he's playing fair and saying this is a kind of homage) and it may be padded in several places, could have done with losing a scene or two, but it's still a work that anyone would be proud to have produced.

I guess I still love Mr King.

26 comments:

Chris said...

I haven't read too much King, but was really drawn in last winter by Night Shift and Pet Sematary. I really like Night Shift--I actually got an unabridged audiobook of it for my car! (The guy who reads it is pretty good, especially on "The Bogeyman.")

I've read other people who don't like King, particularly literary critic Harold Bloom, who, in my opinion, can be incredibly pretentious in his castigation of writers who aren't Shakespeare, Austen, et al.

The only thing that kind of bores me with King is the fact that he seems to use the "bully" theme a lot (i.e. main character who was bullied as a kid and has trouble dealing with it as an adult), and the appearance of 1950's iconography/"Americana" wears on me. Not sure if I'm conveying what I mean to. I haven't read much King, so probably shouldn't make such sweeping generalizations. Does this resonate with you at all?

Also, how do you like "Night Shift"?

ARCHAVIST said...

yeah - not read many of King's short stories. I know what you mean about the bullying thing and the 50's motifs - think Christine for a start. Guess King may have been bullied at school himself. What I do like about him is his effortless prose - it reads so easily and I do enjoy his characters. RE: Pet Sematary - I thought this was an absolutely excellent novel.

Chris said...

I'll bet you anything he was bullied at school. Those bullies out in Maine can be vicious. LOL

Would love to see your take on "Night Shift" sometime on your blog. If you haven't read it, I recommend it. You at least have to read "The Bogeyman," then I'll send you an .mp3 of this guy narrating it. You'll never forget it!

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